19世纪初,为了减少对华贸易逆差,英国在孟加拉推广了罂粟的种植,随后经广州港口将其出口到中国。英国希望通过鼓励中国人民吸食鸦片,让中国人从英国商人那里进口更多的毒品。

鸦片烟民

第一次鸦片战争

这种不正当贸易一直被纵容到1839年,道光帝决定断绝鸦片贸易,这让英国人十分恼火。在墨尔本子爵 (Lord Melbourne) 的授权下,英国对中国发动了战争。面对英国军队的攻击,中国被迫议和并于1842年8月29日签订了南京条约,这是中国与西方列强一系列不平等条约的开始。中国除了巨额战争赔款、割让香港岛给英国,还要开放通商口岸、允许英国人有治外法权。美国和法国在1844年获得了相似的利益。自此“屈辱的世纪”拉开序幕。

第二次鸦片战争

第二次鸦片战争以1856年10月发生在香港湾(实为广州海珠炮台附近码头)的亚罗号事件为导火索。英国人因此攻击了几个中国炮台。法国人以广西的一位神甫被处决为由加入了战争,当时广西并没有对外国人开放。在占领广州后,英法联军登陆天津附近。随后天津条约被签订。新增加了通商口岸开放给英国人,法国人,美国人和俄国人。外国传教士被准许在整个中国领土活动,中国被迫使鸦片进口合法化。

尽管签订了该条约,1859年6月爆发了新的事件,在天津附近的大沽口,英国军队被击败。次年夏天,英法联军再一次登陆大沽口附近并迅速占领,随后向北京行进。多名由巴夏礼带领的英国外交使节团成员被逮捕,其中几位成员被处决。英法联军因此于1860年10月进军北京。为了报复英国使节团成员遭受的待遇和西方被俘的囚徒,英国驻华公使额尔金伯爵下令摧毁圆明园。

第二次鸦片战争以1860年10月18日北京条约的签署而告终。根据这份“不平等条约”,鸦片贸易被合法化,外国传教士有权在中国宣讲福音和购买产业。英法两国获得巨额赔偿。香港岛北部的九龙半岛割让给英国,满州外的领土划归俄国。最后,西方得以在天津和广州的沙面岛经商。.

北京条约, 1860年10月,

中国被西方列强强迫签订的其它条约发生在19世纪下半叶。