在英法帝国发起的第二次鸦片战争期间,圆明园被洗劫一空后,而后被放火烧毁。

圆明园大劫难

在1860年10月5日和6日的夜间,法国军队抵达圆明园周边,当时园中只有几位太监和士兵据守。10月7日,中国士兵离开了园子,法国将军夏尔·库赞·蒙托邦 (Charles Cousin-Montauban) 决定与英军司令霍普·格兰特 (Hope Grant) 和额尔金伯爵 (Lord Elgin) 一起进入园中并组织掠夺。他们在英法联军内部委任三名委员将园中珍宝记录在册并分发。

法国将军的回忆录中记载道:额尔金伯爵选择了一个镶有绿宝石的中国皇帝的权杖,据中国人的估计价值很高;之后一个相似的权杖被发现,并被献给了法国国王。

在伦敦展出的被盗文物

法国决定将最珍贵的文物拿去献给欧珍妮皇后。有些宝物被送给了法国大使,战争部长和一些军官。据夏尔·库赞·蒙托邦说,法国军队没有直接参与抢劫,而是缴获了进入圆明园中的当地土匪的赃物。然而,在回忆录中,众多法国军人提到他们在圆明园犯下的劫掠行为。英法军队实际上是设法抢走一切可以带走的东西。一些西式的物品,比如钟表,是他们的首选,他们也劫走了隐藏在众多圆明园宫殿中的丝绸,象牙,青铜器和瓷器。没能偷走的,就被砸碎。人文珍宝就这样消失。

大火!

对于收藏有部分中国历史著作的档案室被洗劫一事,法国将军库赞·蒙托邦表示惋惜,但是他没有做任何事情去阻止这一切。10月8日,当英法联军发现了被折磨的西方人质的个人物品时,第一场大火爆发,后被迅速控制。

圆明园燃烧前 (费利斯·比特,Felice Beato), 1860年

对圆明园的毁坏行径开始于1860年10月18日额尔金伯爵的命令,这是为了报复英方人质受到的虐待,同时胁迫中国皇帝签署和平条约。英国远征军放火烧了圆明园。如果法国军队在几天前参与此次洗劫,法国大使葛罗男爵和将军们一定会反对这个决定,并且不会参与其中。法国代表葛罗 (Gros) 男爵认为这场火灾是一次“无用且危险的报复”。

据英国陆军中校嘉内德·约瑟夫·沃尔斯利 (Garnet Joseph Wolseley) 所述,数百名太监宫女在圆明园大火中丧生。

英国大使额尔金伯爵曾一度考虑在北京中心的紫禁城放火,但放弃了。

大火之后仅剩13座建筑幸存,圆明园大部分沦为废墟,一些石头被居民用来做建筑材料。